En 2012, Ikea est passé à une innovation jusque là méconnue du grand public. En concordance avec son initiative pour la démocratisation des matériaux légers non polluants, le géant suédois a opté pour des palettes en carton tout aussi résistantes que des palettes en bois mais qui présentent des avantages multiples. Cette innovation qui peut paraître simple a entièrement révolutionné la chaîne d’approvisionnement du plus grand fournisseur mondial de meuble. Le passage à des palettes à usage unique en carton a permis à Ikea de transporter ses produits de manière plus rapide, moins coûteuse, plus sûre pour ses employés et surtout beaucoup moins nuisible à l’environnement.

A bien des égards, cette innovation ingénieuse a été l’un des principaux facteurs du succès de la multinationale suédoise qui fête ses 75 ans cette année. Ikea admet que l’emballage revêt la même importance que le design de ses produits, dit autrement, chez Ikea un meuble ne sera pas produit s’il ne peut pas être emballé de manière optimale. « Nous détestons transporter de l’air » est le mantra qui régit les codes du design.

Un meuble d’Ikea n’est bon que s’il peut être emballé sous film rétractable, empilé et emballé dans une boite pour survivre au voyage de l’usine jusqu’au domicile du client.

Pour mener à bien cette politique, Ikea emploie plus d’une quarantaine d’ingénieurs packaging qui travaille main dans la main avec les designers dès la phase initiale de conception et de développement de produits. Dès que les designers valident une idée de produit, les ingénieurs de l’emballage planifient comment seront empaquetés les boulons, les planches, les charnières etc.…

Ikea manipule un peu plus de 3,5 milliards d’emballages par an, c’est 7,5 millions d’unités par jour et ce dans 411 magasins, dans 49 pays. Les nouvelles mesures prises par la compagnie et notamment l’usage des palettes en carton permet en moyenne de gagner 30 à 45 minutes de manutention par jour. Alan Dickner, directeur d’unité du développement de l’emballage chez Ikea, prétend que approximativement 400 voyages en camion sont évités chaque jour. Le but de la palette en carton n’était pas d’en faire une réplique à l’identique de la palette en bois, bien au contraire, les palettes en carton sont pensées pour s’adapter aux formes des charges qu’elles supportent pour éviter de transporter du volume vide.

Mikael Lindmark, ingénieur packaging chez Ikea, souligne que les palettes en carton ont été soumises à divers test de qualité pour s’assurer de leur robustesse (Résistance à la compression, rigidité à la flexion, crash-test, éclatement et résistance à l’humidité). Il ajoute qu’une palette en carton idéalement développée est comparable en terme de résistance à la version bois. Même si la palette en carton ne rivalise pas avec les versions en plastique ou métal en terme de durabilité, elle présente un seuil de résistance très appréciable pour des utilisations uniques.

Aujourd’hui le changement de palettes D’Ikea présente des résultats impressionnants. Puisque la palette en carton est 90% plus légère, elle permet de charger beaucoup plus de produits dans les camions de livraison et de réduire globalement la consommation d'essence. Ainsi plus de 100.000 voyages sont évités chaque année, ce qui équivaut à 30% de camions en moins sur les routes. De plus, l’utilisation de matériaux 100% recyclables va de paire avec la politique d’Ikea pour le développement durable : Selon leur dernier rapport, la solution des palettes en carton a réduit les émissions de CO2 d’Ikea de 25%.

Une récente analyse du cycle de vie des différentes palettes conclut que la palette en carton est l’option la plus écologique car elle élimine la nécessité de retour des palettes une fois envoyées.

Pour les manutentionnaires d’Ikea, les palettes à usage unique ont éliminé le casse-tête

de l’entretien, de la maintenance, du nettoyage et du retour des palettes aux centres de distribution. Le manager d’un magasin Ikea de Portland, Alex Zini nous fait part d’un avantage insoupçonné : « Les palettes en carton sont extrêmement légères et peuvent être soulevées avec seulement deux doigts, en plus de diminuer considérablement les blessures au dos, elle favorise une plus grande mixité au sein des équipes de manutention. »

Le succès du développement des palettes en carton d’Ikea inspire d’autres compagnies d’envergure à repenser la manière de transporter leurs produits. HP, Dell, Nike, Procter and Gamble ou encore General Motors, ont approché Ikea pour déterminer un plan d’action qui puisse leur permettre d’intégrer la palette en carton à leurs chaines d’approvisionnement.

« Si plus d’entreprises optent pour ce changement, je pense que nous vivrions dans un monde meilleur. » Alan Dickner, directeur de développement de packaging, Ikea.